• Mercados para Productos de Calidad Diferenciada

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    LA NUEVA ECONOMIA DE LA AGRICULTURA


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    LA NUEVA ECONOMIA DE LA AGRICULTURA

    En el siglo XX la agricultura se caracterizó principalmente por la innovación tecnológica que comenzó en el mundo industrializado y se expandió hacia los países en desarrollo con el nombre de “Revolución Verde”. Esta revolución en la tecnología biológica, química y mecánica hizo posible, para la producción agrícola un crecimiento mayor al de la demanda por alimentos, aún a pesar del rápido crecimiento de la población mundial. El resultado fue un descenso en los precios reales de los commodities agropecuarios a lo largo de todo el período – un descenso que, estiman los investigadores, continuará al menos en la parte inicial del siglo XXI (Johnson 1999a; Antle et al; Rosegrant y Ringer). Al mismo tiempo, virtualmente todos los gobiernos intervinieron en el sector agropecuario a través de un amplio espectro de políticas. Estas resultaron en un patrón de imposición neta al sector para los países de bajo ingreso y de subsidio para la agricultura de los países de altos ingresos. Este conjunto de sucesos, y la literatura en economía agraria que se generó para explicarlos, es lo que referiré en lo sucesivo como la economía agraria en el Siglo XX.


    Un modelo estilizado de demanda y oferta de un mercado agrícola puede ser utilizado para representar estas relaciones, con precios de producto P, ingreso I, población N, precios de factores W, capital K, tecnología T y políticas de gobierno G:

    XD = D(P,I,N)



    (1)

    XS = S(P, W, K, T, G)



    Diversas líneas de estudio dentro de la literatura disponible, investigan las propiedades de estas funciones de demanda y de oferta. Los distintos niveles de agregación (la literatura de demanda y producción de alimentos), la operatoria de los mercados agrícolas (la literatura de la organización industrial agrícola), la tecnología (la literatura sobre investigación agrícola e innovación tecnológica inducida), la población (la literatura sobre capital humano y fertilidad), y las políticas domésticas y comerciales (la literatura sobre políticas agrícolas).
    El paradigma de la economía agraria explica el rol de la agricultura en el proceso de industrialización que se observó durante la segunda mitad del Siglo XX en los países de altos ingresos. Este proceso de transformación industrial fue llamado por Kuznetz como “crecimiento económico moderno”. Mi objetivo es caracterizar el rol de la agricultura en el período de crecimiento económico post-moderno o post-industrial. Esta etapa de crecimiento económico que comenzó hacia finales del Siglo XX y continuará en el Siglo XXI, se caracteriza por la transición desde la economía industrial de principios a mediados del Siglo XX, hacia la economía basada en los servicios y la información que está emergiendo actualmente en los países de altos ingresos.i
    El período de crecimiento económico moderno dio lugar a un fenómeno nunca antes experimentado en la historia de la humanidad, esto es, una positiva y sostenida tasa de crecimiento del ingreso real per cápita. Más aún, aunque la distribución del ingreso permanece con variados niveles de desigualdad tanto en países de ingresos altos como bajos, este crecimiento del ingreso se expandió hacia todos los segmentos de las sociedades que lo experimentaron Para ilustrar la magnitud del crecimiento real del ingreso, Gale Johnson señala que el incremento en el producto bruto interno (PBI) per cápita en los años ochenta igualó el nivel del PBI per cápita en 1820 (Johnson, 1999b).
    Uno de los mayores, si no el mayor, efecto significativo de este incremento del ingreso per capita es el paralelo incremento en el costo de oportunidad del tiempo de las personas. El creciente costo de oportunidad del tiempo va de la mano con un incremento en la especialización del trabajo, y juntos estos factores conducen la transición desde la economía industrial a la economía de los servicios y de la información. El costo de oportunidad del tiempo y la especialización del trabajo explican el crecimiento en la demanda para un conjunto creciente de bienes y servicios especializados, incluyendo la diversidad de alimentos manufacturados y servicios alimenticios que substituyen el tiempo gastado en la preparación de comidas en el hogar. El creciente costo de oportunidad del tiempo también explica el explosivo crecimiento en la utilización de la tecnología de información que permite que gran cantidad de tareas repetitivas sean realizadas por máquinas en lugar de personas, reforzando más aún la continua especialización del trabajo que lleva a su vez a mayores ingresos. Tan significativo como esto, la transición hacia una economía basada en la información y en los servicios es asociada con un rápido descenso del costo de la información que tiene un profundo impacto en la estructura y eficiencia de los mercados.
    Propongo una generalización simple del paradigma de la economía agraria para describir el rol de la agricultura en la economía post-moderna. Esta generalización adiciona una variable del lado de la demanda, C, que representa las características de la población de consumidores, y una variable de calidad del producto Q, que se incorpora tanto a la demanda como a la oferta del modelo presentado en (1):

    XD = D(P, I, N, C, Q)



    (2)

    XS = S(P, W, K, T, Q)


    En su forma más simple Q puede ser tratado como un indice escalar de calidad, como por ejemplo el contenido de proteína del trigo. En forma más general, Q puede interpretarse como un vector de atributos no monetarios del producto, de los cuales el consumidor obtiene utilidad, como el contenido nutricional, conveniencia y atributos de seguridad de los alimentos. Q también puede representar muchos otros atributos de los productos agrícolas y alimenticios, particularmente, dónde y cuándo el bien fue producido, incluyendo atributos vinculados al ambiente del proceso de producción, qué procesos y qué insumos fueron usados para la producción (ej. pesticidas, irradiación, organismos genéticamente modificados, confinamiento del ganado). Por lo tanto, en la medida en que haré referencia a estos atributos utilizando siempre la palabra calidad, es importante recordar que esta variable puede representar muchas características diferentes de los productos alimenticios en diferentes contextos. La cuestión central, tal como discutiremos más adelante, es que ellas afectan tanto a la disposición a pagar por parte de los consumidores como a los costos de producción de las firmas.
    Me concentraré, en primera instancia, en las características de las funciones de oferta y demanda ilustradas en la ecuación (2), en sus implicancias con relación a los efectos que el crecimiento económico tiene sobre los sectores agropecuario y alimenticio. En segundo lugar, discutiré las propiedades de los mercados de información sobre calidad de productos y sus implicancias para el diseño de políticas basadas en la generación de información para los sectores agropecuario y alimenticio.

    Mercados para Productos de Calidad Diferenciada


    Siguiendo la literatura de demanda, la utilidad de un agente puede ser afectada por la cantidad de alimentos consumidos, sus atributos de calidad y otros atributos del producto que señalen información relevante para la elección del consumidor. Entre estos atributos pueden estar las características del proceso de producción utilizado, tales como el uso de métodos convencionales u “orgánicos”, el uso de cultivos o animales “modificados genéticamente”, irradiación, etc. Con el propósito de comprender la demanda de alimentos, es importante distinguir entre el conocimiento “objetivo” o “científico” sobre la salud, seguridad u otras características de los alimentos y las apreciaciones subjetivas que los consumidores tienen de estas características. Ambos conocimientos pueden o no coincidir, pero son las creencias de los consumidores las que determinan finalmente su comportamiento.ii
    La literatura de la producción en el hogar (household production) muestra que una restricción fundamental en la elección de los consumidores es el tiempo disponible de los miembros del hogar. Es posible utilizar un modelo de maximización de utilidad con estas características para poder derivar una demanda de un agente individual para productos de calidad diferenciada, que dependa de precios, de atributos de calidad, del ingreso y de las características del agente que a su vez afecten la utilidad de los productos consumidos de acuerdo a los diferentes atributos de calidad que estos posean (ej. los consumidores ancianos pueden tener un mayor riesgo de enfermedad o muerte ante la presencia de ciertos agentes patógenos en los alimentos).
    Siguiendo la hipótesis de que las características individuales están distribuidas entre la población de agentes económicos de acuerdo a un conjunto de parámetros poblacionales, C, es posible derivar las funciones de demanda agregada o de mercado de la forma dada en la ecuación (2) (Antle, 1999).
    Este tipo de modelos muestra que la demanda por productos alimenticios especializados y por servicios alimenticios se incrementa con el costo de oportunidad del tiempo. Otros factores que determinan este comportamiento son la tasa de participación de la mujer en el mercado laboral, las reducidas tasas de fertilidad, los hogares monoparentales y otros cambios en los patrones laborales y de estructura del hogar que incrementan la demanda para productos y servicios alimenticios especializados. Todos estos factores llevan al resultado de que la elasticidad ingreso de la demanda de alimentos procesados, preparados convenientemente y con otros atributos cualitativos relacionados, sea mayor que la elasticidad ingreso para alimentos no preparados y también que la de los alimentos que no poseen alguno de estos atributos de calidad.
    La oferta de los productos con calidad diferenciada puede ser representada como un problema de producción múltiple, donde los atributos de calidad son parte de la función junto con el conjunto de productos (Antle, 1999). La conclusión económica básica es que la producción de diferentes calidades implica tecnologías e insumos diferentes y por lo tanto diferentes costos de producción. En los mercados de productos diferenciados, el costo de marketing, publicidad, y otras actividades relacionadas es también importante. Entonces, el costo de producir productos diferenciados por calidad puede ser especificado como:


    1. C(x, q, w, k) = cx(x, q, wp, kp) + cq(q, wq, kq) + cm(q, wm, km),

    donde cx es el costo de producción que depende de la cantidad (x) y de la calidad del output (q), cq es el costo de control de calidad que depende de la calidad del producto y cm son los costos de marketing y publicidad que también dependen de la calidad; wi y ki son los precios de los factores: trabajo y capital específicos para cada tipo de actividad. Además de las usuales propiedades de convexidad, la característica clave de la función de costos ajustada por calidad en (3) es que el costo marginal de la calidad es positivo. Esta propiedad implica que hay una familia de curvas de oferta donde cada una de ellas corresponde a diferentes atributos de calidad, y donde las curvas de oferta de las canastas de atributos de mayores costos están por encima de aquellas con canastas de atributos de menor costo.


    Una variada gama de tecnologías específicas de control de calidad se utilizan en la producción de productos diferenciados por calidad, tales como control de procesos, inspección, testeo y preservación de identidad. Aunque esta no es una lista exhaustiva ilustra propiedades claves de las tecnologías de control de calidad. Por ejemplo, la ecuación (3) está especificada para el caso en el cual el costo de producción varía junto con el nivel del producto y de la calidad, pero el control de calidad y los costos de marketing se supone dependen de la calidad aunque no de la cantidad producida. Esta especificación implica que existen economías de escala en el control de calidad y en el marketing que dan ventajas a las firmas grandes, tal como ha sido encontrado por ejemplo en el análisis de sistemas de control de calidad en la literatura de seguridad alimentaria (Unnevehr).
    Dado un sendero temporal para las variables exógenas (ej. características de la población, ingreso, precios de factores, tecnología) uno puede derivar una relación de equilibrio precio-calidad partir de la ecuación (2). Mi hipótesis es que el crecimiento del ingreso lleva a una creciente demanda por productos de alta calidad, por lo tanto la relación de equilibrio precio/calidad cambia con el crecimiento del ingreso para reflejar una creciente disposición a pagar por la mayor calidad. Con entrada y salida de firmas y con innovación endógena, un incremento en el precio de productos de alta calidad relativo a los de baja calidad, induce una respuesta de largo plazo en el lado de la oferta que a su vez determina que la relación de equilibrio precio calidad se mueva hacia fuera, de forma tal que los consumidores pueden obtener productos de mayor calidad a un precio real dado.

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