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Historia, economía y política del caucho en amazonia


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HISTORIA, ECONOMÍA Y POLÍTICA DEL CAUCHO EN AMAZONIA.

Ricard Scoles. Julio 2003.


1.0 Introducción
La relación entre el caucho y el ser humano en la Amazonia es larga y extensa.

La resina pegajosa y de aspecto lechoso del árbol del caucho1, Hevea brasiliensis, especie nativa de la selva amazónica era una sustancia ya conocida por los pueblos indígenas que la usaban como pegamento para la confección de zapatos, impermeabilización de bolsos y fabricación de artículos de artesanía. Con la llegada de la colonización europea en el continente americano, el caucho comenzó a ser interesante para Occidente por sus propiedades elásticas y herméticas. A partir del siglo XVIII el látex se convirtió en una importante materia prima para la producción de instrumentos quirúrgicos y ropas impermeables (Simonian; 2001:76).

El material natural tuvo gran relanzamiento a partir de que el estadounidense Charles Nelson Goodyear inventara la vulcanización en caliente a mediados del siglo XIX. La combinación de azufre y calor hizo que la pegajosa masa de caucho que envejecía rápidamente se convirtiera finalmente en goma refinada de larga vida. A partir de ese momento el látex natural se convertía un elastómero de gran importancia para la industrialización de los países occidentales, ganando innumerables aplicaciones prácticas.

La segunda mitad del siglo XIX es el período en el que la región amazónica se incorpora a la economía mundial a través de la extracción, en áreas silvestres, de la resina o látex de la seringueira al proveer mayoritariamente esta materia prima. Como comenta Hall (1991:21) “la primera penetración importante del capital internacional en la Amazonas para finalidades económicas ocurrió con la industria del caucho en el siglo XIX, cuyo auge duró de 1870 a 1912”.

La época de expansión del caucho en Amazonia alteró la vida económica y social de la región, a nivel rural se produjo grandes cambios en relación a la agricultura de subsistencia de tradición indígena, se generó una explosión demográfica con incorporación de grandes contingentes de personas provenientes del Nordeste brasileño y se generalizó la hegemonía del monoextractivismo del caucho en áreas forestales silvestres, seringales, instaurándose un modelo agroforestal caracterizado por la existencia aislada y dependiente del productor/extractor.

La transición del modelo de agricultura comunitaria y diversificada por el de extractivismo dependiente necesitó de tres mecanismos: expansión demográfica con la presencia mayoritaria de inmigrantes nordestinos, control indirecto de las áreas forestales de extracción y, sobre todo, control del capital comercial por parte de los propietarios forestales. Desde el comienzo de la etapa de expansión del caucho, las relaciones de producción y de trabajo no adoptaron una racionalidad típicamente capitalista, el dueño de los seringales, denominado seringalista, ejercía su poder a través del control del capital comercial y de los modos de producción y subsistencia del productor directo, el seringueiro o recolector de caucho.

Durante el auge de la producción de caucho, el Brasil amazónico vivió su máximo esplendor histórico. Sin embargo, la prosperidad económica, se comprobó más tarde, que era más aparente que real. Un progreso efímero y concentrado en las clases dominantes de vocación colonialista precapitalista. A finales del siglo XIX el descubrimiento del neumático para la rueda de bicicleta disparó la demanda, así como la expansión de la industria automovilística. Parecían tiempos gloriosos para las ciudades de Belem y Manaus, a principios del siglo XX el caucho era el segundo producto de exportación de Brasil después del café (Hall, 1991:22).

Mientras en los centros urbanos amazónicos se vivía una “belle epoque” aristocrática, los ingleses llevaban años investigando alternativas a la producción extractiva de Amazonia, considerada irregular en términos cuantitativos y cualitativos, circunstancia que provocará un recelo cada vez mayor dentro de la poderosa industria de artículos de caucho en creciente expansión. Un acontecimiento aparentemente aislado y afortunado de extracción ilegal de semillas de Hevea fue la génesis del ocaso de la economía gomífera en Amazonas.

A principios de la década de 1910, el éxito de cultivo controlado del árbol del caucho en las colonias británicas de Asia era una evidencia. En 1915 se confirmó el dominio de la heveicultura asiática sobre el extractivismo amazónico, por primera vez Amazonia era superada en términos de exportación de caucho por la producción agrícola de Asia. Los grandes rendimientos agronómicos de las colonias asiáticas generaron un cambio en el escenario internacional del mercado del caucho. Gran Bretaña pasó a ser el principal sumidero de esta materia prima. Los aumentos espectaculares de producción provocaron, además, el descenso en los precios en el mercado internacional.

La pérdida de poder estratégico a nivel de comercio mundial del caucho amazónico y los descensos en los precios de exportación provocaron en la región amazónica una lenta decadencia económica que perduraría por más de tres décadas (1815-1850). Este período histórico dejó en evidencia que el período de “boom” del caucho no sirvió para crear estructuras socioeconómicas sólidas y modernas, ni diversificar la economía regional, ni gestionar eficazmente las riquezas generadas. Modos de producción y relaciones de trabajo precapitalistas, irracionalidad económica de las clases dominantes locales e ineptitud de las administraciones públicas son las principales causalidades mostradas por diferentes investigadores sociales en este asunto (Weinstein, 1993; Pinto,1984; Hall,1991 entre otros).

A lo largo del siglo XX se intentó varias veces relanzar la economía del caucho en Amazonia: algunos proyectos fueron financiados y ejecutados por capital privado internacional (experiencia de la empresa norteamericana Ford Motor Company en los municipios de Itaituba y Santarém entre 1923-1945), otros fueron el resultado de negociación política en tiempos de guerra entre Brasil y EE.UU. (A batalha da borracha2, 1942-46): y por último, otras iniciativas se adoptaron por parte de la administración pública como consecuencia de presiones regionalistas más que por coherencia y voluntad propia (políticas sectoriales de los años 60). Todas estas iniciativas fracasaron. La extracción silvestre y las plantaciones de látex natural en Amazonia nunca más fueron competitivas a nivel internacional y su mercado quedo reducido y limitado a la esfera regional y nacional.

A pesar de ser una actividad económica residual en términos cuantitativos, en la segunda mitad del siglo XX, el extractivismo del látex siguió siendo una de las actividades desarrolladas por las comunidades locales de vocación agroextractiva, nunca de manera exclusiva y siempre combinadas con otras actividades extractivas y agrícolas.

Mientras tanto, a partir de 1960, la región amazónica pasa a ser considerada como frontera de recursos y espacio de ocupación demográfica. El Gobierno Federal y el capital privado -nacional y en gran parte internacional-, promueven la entrada de grandes proyectos agropecuarios, mineros y madereros en la región que generan altas tasas de crecimiento económico pero con elevado impacto negativo en el medio ambiente y en las comunidades tradicionales.

En la década de 1970 se intensifican los conflictos sociales por uso de la tierra en las regiones de seringal amazónico. Los seringueiros y otros agroextractivistas sufren la onda especulativa de la compra y venta de tierras especialmente en el Estado de Acre. A diferencia de otras épocas, la tradicional política represora y violenta de los seringalistas no consigue quedar silenciada y ocultada. Los seringueiros ya habían conseguido organizarse y conocían mejor sus derechos. De hecho, en la década de los 80 se constata un fortalecimiento de los movimientos sociales en toda Amazonia que, unido a una mayor sensibilización democrática de la sociedad brasileña y una mayor presión de la opinión pública, equilibraría el juego de fuerzas e intereses en la región, no obstante persistían las coacciones y muertes de trabajadores y lideres sindicales.

En la actualidad la situación de las comunidades extractivas, dos povos da floresta, es mejor que la de hace algunos años en lo que se refiere a la posesión de la tierra, y, aunque en numerosas actividades económicas regionales perdura el autoritarismo del capital mercantil y la fragilidad económica de la producción, no cabe duda que hay un consenso general en reconocerles un papel determinante en el desarrollo endógeno y sostenible del Amazonas.


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