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A modo de conclusión: ¿gestión pública o privada en Europa?


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4. A modo de conclusión: ¿gestión pública o privada en Europa?
Una vez visto el proceso desarrollado en algunos países europeos, en el que hemos destacado el caso británico por su significación, con respecto a los servicios públicos municipales y especialmente al del abastecimiento de agua, podemos intentar extraer algunos puntos generales.

Es preciso destacar, a nivel europeo, la aparición de organismos de carácter regional en la gestión del agua. Los representantes locales no han sido capaces de integrar los nuevos avances técnicos por lo que se han desentendido en gran medida de la gestión del agua.

Las críticas a la empresa municipal son fáciles de encontrar y son puestas de manifiesto frecuentemente. La primera de ellas -y una de las más habituales-, es que los incentivos para promover la eficacia y el máximo de beneficios no han sido cuestiones muy tenidas en cuenta por los funcionarios municipales; situación opuesta a la que ocurre con los empresarios particulares. Una segunda, estriba en que el deseo de las autoridades locales de reducir las tarifas influyendo directamente en los beneficios comerciales, termina por agostar el capital de estas empresas e impide su desarrollo. En esta coyuntura, el progreso tecnológico dejaría anquilosadas y anticuadas a las empresas municipales, no dispuestas ni capacitadas a las grandes inversiones necesarias para la renovación del material. En general, se ha estimado siempre que las municipalidades eran áreas de producción y suministro poco rentables.

Sin embargo, la comparación directa entre empresa pública y privada no es en modo alguno sencilla. Los criterios que influyen en las políticas de unas u otras son completamente diferentes. Entre otras cosas, los Ayuntamientos, en la segunda mitad del siglo XX, se acostumbraron a dirigir empresas que eran deficitarias, pero compensaban las pérdidas con los impuestos. Es decir, predominaba el interés político sobre la búsqueda de eficacia empresarial.

En Gran Bretaña, la mayoría de las instalaciones de agua que estaban en manos públicas eran deficitarias, mientras que un tercio de las empresas municipales de gas no sacaron beneficio alguno en 1913 ni en Inglaterra ni en Gales. Tampoco puede dejarse de lado, que las condiciones locales son muy variables y éstas afectan bastante al desarrollo de estos servicios. Por ejemplo, las grandes ciudades podían sacar provecho de las economías de escala, cosa que no era posible para las pequeñas. Los métodos contables no estaban plenamente desarrollados, y con frecuencia no eran capaces de distinguir la proporción de costes comunes a las diversas ramas de la actividad municipal: la instalación de oficinas, trabajo de los funcionarios, etc. En ese sentido, la comparación de precios, costes y beneficios entre las distintas compañías revelan muy poco.

En Gran Bretaña se produjeron ejemplos en los que las autoridades locales retrasaban la modernización y extensión de sus servicios. Pero a pesar de todo, no existe evidencia de que antes de 1914 las municipalidades dirigieran sus compañías con menos eficacia que las privadas. En lo referente al establecimiento de unos precios medios, la comparación es favorable a las empresas municipales. Este hecho tiene su explicación. Las autoridades municipales podían reunir capital de modo más barato que como lo hacían las privadas, lo que ayudaba a abaratar sus costes.

Existen estudios sobre Gran Bretaña, analizando el período anterior a la Primera Guerra Mundial, que muestran que las actividades empresariales de los municipios no se habían quedado rezagadas, e incluso en algunos casos habían aventajado a las compañías privadas en el nivel de progreso. No puede resultarnos extraño lo comentado, sencillamente porque los usuarios de las ciudades no aceptaban de forma pasiva que los servicios y precios que padecían fueran peores que los de la ciudad vecina; o dicho de otro modo, la rivalidad municipal animó la mejora. Curiosamente, se observa un crecimiento de la empresa municipal, en un momento en que la economía está en crisis y existen menos afanes inversores.

Al analizar el caso británico de las empresas de abastecimiento de agua, se observa que las compañías municipales no fueron en general menos eficaces que las privadas. De todos modos, quedan todavía muchos puntos por considerar. Las municipalidades pueden haber funcionado en lo referente a la gestión y al desarrollo técnico. Pero cabe preguntarse si los Ayuntamientos eran entidades apropiadas para dirigir nuevas industrias aunque fuera en una etapa experimental de desarrollo. Es evidente que la actuación y el impacto de las municipalidades es algo que requiere más investigación por parte de los historiadores económicos.

Las tendencias, a lo largo del siglo XX, se encaminan hacia una organización supramunicipal, en la que es preciso resaltar las ventajas de la cuenca natural frente a las parcelaciones o divisiones administrativas.

El análisis histórico nos ha mostrado que existen varias etapas en la provisión de los abastecimientos de agua:


1) Una primera que abarcaría desde 1800 hasta 1880, aproximadamente, en la que se observa que son las empresas privadas las que se encargan de los abastecimientos en las grandes ciudades.
2) Entre 1880-1930, se observa una convivencia entre empresa privada y gestión municipal. Las grandes ciudades siguen contando con importantes empresas que se encargan del abastecimiento de agua, pero muchos Ayuntamientos comienzan introducirse de lleno en la gestión del servicio.

a) Entre los años finales de la primera etapa y los primeros de la segunda, 1860-1890, se advierte el afán de muchas compañías francesas, belgas e inglesas de establecerse en otros países y encargarse del abastecimiento de agua, especialmente de las grandes ciudades.

b) También se advierte en esta segunda etapa el comienzo de los anhelos municipalizadores. Las dificultades de algunas empresas privadas, las pésimas condiciones higiénicas, las epidemias de origen hídrico, y el socialismo municipalista que comienza a emerger, desde el punto de vista teórico, por estos años, hacen que exista una continua inclinación hacia esos principios. En Inglaterra se advierte esa disposición a partir de 1870. En Estados Unidos se hace más evidente, desde comienzos del siglo XX.

c) Se constata la dificultad que posee la competencia entre las empresas para cubrir el servicio de abastecimiento de agua.

d) Se llega a la conclusión de que la mejor forma de cubrir ese servicio es el monopolio natural, y se estima que la figura administrativa más acorde para su control es la gestión directa del servicio por parte de los Ayuntamientos.
3) Una tercera etapa vendría determinada por el triunfo de estos principios municipalizadores (1930-1980). Varias son las causas:

a) Muchas de las concesiones comienzan a caducar en esos años.

b) Las dificultades que tienen muchas ciudades para lograr un abastecimiento de agua acorde con el aumento de población y las nuevas necesidades, posibilita la tendencia municipalizadora como única solución.

c) Ante la inercia de la empresa privada para reponer y reparar abastecimientos, incorporar nuevas tecnologías, etc., los gobiernos centrales inician una política de Ayudas y subvenciones a los municipios para realizar estas infraestructuras.

d) Las ayudas estatales estuvieron encaminadas preferentemente hacia los Ayuntamientos.

e) Las tarifas se convierten en precios políticos, y hace que la vida de las empresas se dificulte bastante.

f) Al declarar el suministro de agua como servicio público, se implantan grandes controles sobre las empresas que llevan a estas, en ocasiones a desistir de su gestión.

g) La empresa privada se decanta hacia la especialización en las innovaciones tecnológicas. Deja de lado la gestión propiamente dicha, para convertirse en los proveedores de la tecnología adecuada.

h) A pesar de lo enunciado existen países como Francia donde las empresas privadas dominan el mercado y se encuentran en continua expansión. Se caracterizan por su integración vertical (tecnología, depuración, etc.), y horizontal, al extender sus actividades a otras ramas de los servicios públicos. Las grandes empresas son reducidas en número. El caso de Francia muestra la potencialidad de la empresa privada en el desarrollo de los abastecimientos, y su extensión hacia otros campos de los servicios públicos. En el país vecino son cinco las principales sociedades que destacan en el campo de los servicios de abastecimiento. Gran Bretaña se ha replanteado la privatización de los servicios. Y en Estados Unidos la empresa privada se reduce a los ámbitos rurales, o zonas suburbanas, aunque también existen algunas empresas con implantación, a través de filiales, en muchos Estados.

i) Al comparar el proceso europeo con el experimentado en España, se advierte la existencia de líneas bastante similares. La municipalización ha sido más efectiva que en otros países, especialmente por las tendencias económicas de la década de los cuarenta. La empresas privadas, aunque en número reducido han sobrevivido especialmente en zonas donde la población urbana ha experimentado un mayor índice de crecimiento.



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