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La ampliación de las actividades comerciales e industriales de los municipios en el siglo XIX


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3.2. La ampliación de las actividades comerciales e industriales de los municipios en el siglo XIX
A medida que avanza el siglo XIX, tanto el Estado como las autoridades locales van extendiendo su poder en el ámbito de sus actividades. En cierta medida, esta incorporación fue el resultado de las expectativas que generaba la creciente urbanización. Otros aspectos vinieron a incidir en esta dinámica: el desarrollo de una mejor conciencia civil a partir de 1860 tuvo bastante que ver con el tema, una mayor preocupación por los temas ciudadanos, la inquietud por lograr mejorar la ciudad industrial, el desvelo por encontrar soluciones a los problemas higiénico-sanitarios, el descontento existente por los servicios prestados y las comparaciones que se realizaban entre las distintas ciudades. Todo esto llevó a muchos Ayuntamientos a dirigir sus propias empresas.

Dos hechos avalan esta tendencia, por un lado el continuo aumento del gasto público, municipal o estatal; y, por otro, la consecuencia inmediata del constante crecimiento de las tasas impositivas. Es decir, de modo especial desde mediados del siglo XIX, se observa una clara disposición en las Administraciones públicas de incrementar los gastos municipales, especialmente las partidas referentes a equipamientos y servicios urbanos34.

Un ejemplo paradigmático ha sido Gran Bretaña. Es preciso insistir en el lazo que une la empresa municipal y el actual intervencionismo estatal en la industria como algo muy importante en la historia de las empresas británicas, y ésto nos lleva a preguntarnos cómo la propiedad pública a nivel local se estableció y fue aceptada. En Gran Bretaña tenía una gran importancia el comercio municipal -«municipal trading»35-, al inicio de la Primera Guerra Mundial.

Existían más de trescientos municipios, que poseían algún tipo de actividad empresarial relacionada con los servicios urbanos. A la altura de 1909, de los 74 distritos de Inglaterra y Gales, ya existían 53 que poseían sus empresas de agua36. Si extendemos el análisis a estructuras más amplias, sobre 253 condados tenían cubierto el servicio de abastecimiento de agua 179, el de gas 73, la electricidad estaba en manos de 83, y 24 controlaban los tranvías. Es evidente que la atención principal la reclamaban el agua, la electricidad, el gas y los tranvías. Entre 1898 y 1899 la deuda total de los municipios empleada en los servicios urbanos, ascendía a la cantidad de 88,1 millones de libras, y de esta cantidad 75,1 millones habían sido empleados para el suministro de agua, gas, electricidad y tranvías. En definitiva, hay que hablar de un crecimiento de la empresa muncipal en Gran Bretaña, donde en el período 1884-1914 el gasto anual en estas actividades se elevó de 8 a más de 42 millones de libras37. Esto no quiere decir que no existieran empresas privadas, se siguieron constituyendo en todas las principales actividades, incluso cuando parecía que la municipalización adquiría cierta preponderancia. El Parlamento no permitió que los Ayuntamientos compitieran con las empresas privadas ya existentes, ni se les concedió un poder general de compra obligatoria, aunque se permitió en casos excepcionales. Es decir el sector privado siguió siendo importante a pesar de los avances del municipalismo.

Estas actuaciones implicaron, a lo largo del pasado siglo, un aumento del gasto público a nivel local; aunque siguió siendo insuficiente para satisfacer las necesidades que requería la numerosa masa social urbana. La consecuencia inmediata derivada de este hecho -palpable en toda Europa occidental y Estados Unidos-, fue que el elevado coste de los servicios prestados por los municipios a los ciudadanos, gravitó de un modo creciente en las tasas e impuestos municipales, puesto que normalmente estos servicios debían autofinanciarse.

La población de Francia aumentó, aproximadamente, un 16 por 100 entre los años 1840 y 1900. Durante el mismo período, la población de Gran Bretaña crecía en un 300 por 100; siendo similares los crecimientos en otros países38. Sin embargo, el volumen de las tasas fiscales que imponían los municipios subía a un ritmo muy elevado. En Francia, por ejemplo, los gastos municipales alcanzaron un incremento de un 600 por 100 en los años reseñados anteriormente. Por su parte, en Gran Bretaña aumentaron en un 700 por 100 las tasas fiscales que imponían las administraciones locales. La evolución apreciada en la administración británica es significativa: mientras que entre 1874 y 1875 el porcentaje de municipios que acudían a la emisión de deuda era de sólo un 12%; entre 1897 y 1898 la proporción era superior al 39%. Birmingham llegó a alcanzar en 1909 una deuda total de 17,7 millones de libras, y, Manchester, en la misma fecha, los 23 millones; estas cifras suponían respectivamente el 80% y el 71% de la deuda, lo que indica el creciente interés de las autoridades locales por los servicios urbanos. Análoga situación puede detectarse en ciudades importantes de Estados Unidos, como Nueva York, donde en el período comprendido entre 1850 y 1900 el gasto realizado por cada ciudadano ascendió de 6,53 a 27,31 dólares39, lo que representaba una tasa de crecimiento anual de 2,92 por ciento.

Esto nos lleva a un planteamiento, que siempre está de fondo en este trabajo y que se ha planteado recientemente a la vista del caso británico: ¿hasta qué punto es más conveniente la existencia de la empresa municipal?, y, ¿en qué medida sobresale su eficacia frente a las empresas privadas?

Es evidente que existió una crítica importante hacia la empresa municipal. Se achacaba a los funcionarios públicos el desinterés por promover la eficacia y maximizar los beneficios, criterios que estaban muy presentes en las empresas. Además, el deseo por parte de las autoridades locales de reducir las tarifas mediante la restricción de los beneficios comerciales, podía agostar el capital de estas industrias y frenar su desarrollo. Las municipalidades que habían invertido fuertemente en una empresa podían pretender que otra empresa rival no se desarrollase, mientras que el progreso tecnológico podía dejar a las municipalidades con grandes inversiones en equipos anticuados.

De todas formas es difícil establecer una comparación directa entre empresa pública y privada, puesto que los criterios que influían en sus directrices eran divergentes. Los Ayuntamientos cuando poseían servicios que eran deficitarios, compensaban las pérdidas con los impuestos, reflejo de una deliberada política que carecía de eficacia. La mayoría de los servicios de abastecimiento municipales eran deficitarios. Obviamente, las condiciones de cada población variaban bastante, y las grandes ciudades podían sacar provecho de las economías de escala, cuestión casi imposible en las pequeñas. Por otra parte, en el siglo XIX, los precarios métodos de contabilidad no eran capaces de distinguir la proporción entre los costes comunes y las diversas ramas de la actividad municipal, de ahí, que las simples comparaciones de precios, costes y beneficios entre las distintas compañías son poco reveladoras.


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